¿Por qué automatizar las válvulas?

En la actualidad, las válvulas son parte fundamental de varios sistemas de control de proceso, pues regulan el flujo, volumen, presión y dirección de no tan sólo fluidos, sino que también de gases y materiales secos. En el mercado actual, así como es posible encontrar modelos de diversos tamaños y grados de complejidad también existen muchas razones que motivan a los usuarios a automatizar sus válvulas en las plantas industriales.

Algunas de las razones que pueden motivar la realización de mejoras son:

  1. La necesidad de centralizar y controlar los procesos industriales.
  2. Prevenir accidentes: Los actuadores se utilizan con frecuencia cuando hay un área de una planta peligrosa en donde el usuario debe protegerse o proteger las instalaciones, debido al peligro que encontrará o causará, por ejemplo, al mover las válvulas de manera incorrecta o al crear chispa en ambientes con presencia de gases explosivos o inflamables.
  3. Operar fácilmente una válvula: Se motorizan algunas válvulas porque su tamaño es demasiado grande o están trabajando a presiones muy altas, por lo que su torque es demasiado alto.

¿Qué es un actuador?

Un actuador es un dispositivo que produce un movimiento lineal o rotativo por medio de la utilización de una fuente de energía bajo la acción de un elemento de control. Su función final es mover el obturador de una válvula, damper o algún otro elemento final de control.

Tipos de actuadores

Los actuadores son alimentados a través de electricidad o fluidos como aire, aceite, agua o algún tipo de gas, convirtiéndolos a través de un mecanismo -como un motor, pistón u otro dispositivo, en un desplazamiento físico. Entonces, de acuerdo al medio que utilizan reciben su nombre: Actuadores eléctricos, electrohidráulicos, neumáticos, etc.

Los actuadores modernos pueden ser equipados con un gran número de dispositivos electrónicos que permiten obtener el estado de funcionamiento de la unidad, como su posición, el torque aplicado, entre otros datos. También logran protegerlo de posibles sobreesfuerzos mediante el uso de sensores de torque. Además, cuentan con un sistema de doble sellado que permiten aislarlos de las agresiones del medioambiente (polvo, humedad, gases ácidos, etc).

Consideraciones para la selección del actuador

  • ¿Cuál es el criterio de operación de la válvula? Rotatorio o lineal.
  • ¿Cuál es el suministro de potencia disponible? Aire, gas o aceite.
  • ¿Es la velocidad de operación un factor a considerar?
  • ¿Cuál es el criterio de falla? ¿Se requiere que el actuador se quede en su posición actual o se mueva a una posición determinada?
  • ¿Cuáles son las condiciones ambientales? Temperatura, ambiente marino.
  • ¿Se requiere operación manual del actuador?
  • Fuente de suministro: aire/aceite/agua/eléctrico
  • Cuarto vuelta o lineal
  • Retorno por resorte o doble acción
  • Presión de suministro
  • Tiempo de apertura y/o cierre
  • Posición de falla: abrir, cerrar en sitio

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